Gennaio 28, 2023

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È ingombrante, costoso e con anni di ritardo, ma il razzo SLS è finalmente arrivato

È ingombrante, costoso e con anni di ritardo, ma il razzo SLS è finalmente arrivato

Venerdì mattina, il gigantesco Space Launch System della NASA ha raggiunto la piattaforma di lancio. Il razzo non è ancora pronto per volare e potrebbe non decollare dal pianeta per diversi mesi. Ma mentre il razzo completamente assemblato delle dimensioni di un grattacielo è decollato in una tranquilla serata in Florida giovedì al Kennedy Space Center, nessuno può negare che sia finalmente arrivato.

Onestamente, è difficile sapere come ti senti riguardo a questo razzo. Certo, non si può fare a meno di rimanere sbalorditi da un razzo alto come un campo da football americano. Progettare, costruire e testare una macchina così grande e complessa ha rappresentato un’importante impresa ingegneristica. Ma è impossibile avere una discussione razionale del razzo Space Launch System e del suo carico utile, la navicella spaziale Orion, senza considerare il suo enorme costo, i persistenti ritardi e l’incombente obsolescenza.

Una cosa sembra chiara: sebbene il razzo SLS completamente impilato e la capsula Orion con equipaggio abbiano posto le basi per il lancio senza pilota di Artemis I entro la fine dell’anno, l’avvio non segna la fine dell’inizio di questo sistema di lancio. Piuttosto, è l’inizio della fine. Questi potrebbero essere gli ultimi momenti nell’era dell’Apollo della NASA che ha dominato l’agenzia spaziale per sei decenni.

Il bene

Il razzo SLS e Orion sono stati presenti nelle presentazioni PowerPoint della NASA per così tanto tempo che è bello vedere finalmente la cosa reale. Il razzo e la navicella spaziale sembravano scintillanti mentre si lanciavano verso il tramonto dopo essere emersi dal Vehicle Assembly Building del Kennedy Space Center. Dopo circa 11 ore, lo stack ha raggiunto il Launch Complex 39B, apparentemente non peggiore dell’usura.

Nel corso della prossima settimana, ingegneri e tecnici prepareranno l’auto per un test critico del carburante noto come “prova sul bagnato”, in cui il razzo verrà caricato con propellente raffreddato e lasciato cadere entro pochi secondi dall’accensione del motore. Questo è un test da non sottovalutare, poiché comporterà una complessa interazione tra il missile appena assemblato, la navicella spaziale, la torre di lancio, i sistemi di terra e il software di volo.

Se tutto va bene, il test dovrebbe essere sostenuto durante la prima settimana di aprile. Probabilmente ci vorranno diversi giorni, o forse anche di più in caso di problemi tecnici. Dopo questo test, il missile tornerà all’edificio di assemblaggio del veicolo per essere attrezzato con fuochi d’artificio e per altre missioni finali. Il missile tornerà probabilmente sulla piattaforma per un tentativo di lancio all’inizio di giugno.

Questo è un missile enorme e potente che è al 100% di fabbricazione americana. Se il razzo SLS supererà il test di volo entro la fine dell’anno, fornirà alla NASA e al mondo occidentale un potente veicolo pesante (l’Europa è un partner della navicella spaziale Orion e dozzine di paesi si sono iscritti al programma Artemis Moon dell’agenzia spaziale). E almeno fino a quando il veicolo Starship di SpaceX non sarà online, il razzo SLS fornirà una capacità di sollevamento pesante senza precedenti per scopi di esplorazione.

Molte persone hanno lavorato duramente per portare il razzo e la navicella spaziale a questo punto. Questa non è un’impresa da poco in una grande burocrazia come la NASA. Congratulazioni a tutti.

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